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'23 英國卓定咸賽期專帖


杜拜世界盃至下週末才殺到,美國三冠預賽系列,暫亦偃旗息鼓,今個星期的國際馬壇,焦點「例牌」轉到英國,號稱《障礙賽壇的奧運盛會》 —— 區區一連四日、已為當地城鎮經濟,帶來超過 2.74 億英鎊收益的卓定咸賽期 (Cheltenham Festival)。對於香港馬迷,這種賽事,又未至於完全陌生,香港地的馬場,好歹都受注過三幾屆安樹國家大賽 (Grand National),充其量只算似曾相識;或者 G.C. 有幸,成長於一個八十年代初期,媒體尚未過份㒼塞、歸邊,甚至被「國有化」、無越洋受注 > 就「冇得睇」的香港地,當時兩大電視台的體育節目,不乏外地賽事播送,尤其未有「麗音」(NICAM),連英文台都直播日、夜馬,已故波、馬皆精的資深老倌羅賓柏 (Robin Parke) —— 恰巧就是每年此時,香港「平地馬」跑打吡左右的黃霉季節 —— 就會將 "same week" 空運到港的 BBC 錄影,趁沙田未「打鐘」出跑道的間場時段,全版放送。需知道,當年不少居港英僑,都關心這賽期,考量到那個年代的資訊科技水平,已算相當先進;G.C. 對這種賽事的興趣同認知,亦從那時代開始培養起來,承先啟後。


不妨予香港朋友多一點親切感,「掛頭牌、頂磅」,而且多跑閹馬,香港平地賽馬的賽制系統,其實就是外地障礙賽馬的賽制系統,除了需要跳欄之外,大同小異。年紀輕時欠速度、跑平地賽被淘汰的純種馬,在外地通常就是 "over brushes",向障礙賽轉型,希望成熟之後,過欄技術較有天份,從而找到另一出路;想再高檔次,則完全為障礙賽而配種培育、一早閹割,待馬兒訓練至四、五歲,生理完全成熟,才開上跑道,動輒過百萬鎊一匹,亦是等閒事;不過,相比起平地賽那種匹匹以億萬交投的飛沙走石,障礙賽的馬價,一般比較相宜、大眾化,講求任重道遠,千里過後方見良駒,甚至遇上較嚴重傷患、骨折,因為馬齡較長,捱得起,可以救回,醫好,傷癒,再創佳績,屢見不鮮 (註 #1); 再者,有表現的馬匹,一般都跑到四、五季,明星馬留得住在場上,實際得多,自然不乏動人篇章,更合英愛普羅大眾口味。近年趨勢,則大部份高獎金重賞,均集中於兩至四哩 (3200-6400米) 的「中短途程」;賽駒生涯較長,代價卻是佳駟不常來,尤其當一代強豪相繼老退,要下一代扶搖再上、接班,如此週期循環,通常都要等三、五年。言猶在耳,英愛障礙賽壇的新一輪盛世,隱隱約約,似乎又嶄現眼前,從以下幾組大賽的戰況,可見一班 ——


星期二 (14/3/2023) 冠軍短欄挑戰盃 (Champion Hurdle Challenge Trophy,一級賽) 四歲以上,3,298m,短欄:8 個,總獎金:£450,000 英鎊

"He's made some very good horses (look) very ordinary." 「牠令一眾非凡對手,(顯得) 非 ... 常平凡。」

誠如 ITV 主持張伯倫 (Ed Chamberlain),(如上) 過終點後的第一句話,#1「憲法山」(CONSTITUTION HILL) 這匹出道 5 戰 5 捷、首天即被捧至 4-11 的一面倒擂台躉,大半程從容守二位,只兩哩「短途」,在卓定咸走一圈 + 一道直路就完成,去到山頂、剩下三道欄 (“three fences out”) 之際,並非自己不想鬥,而是全場對手 —— 根本無本事跟得上! 強至挾一級賽四連捷佳績而來的 #5「英明國仕」(STATE MAN),充其量只可以在最後彎角稍為貼近,轉入直路 > 再上山時,連追著「憲法山」的馬影都勉強,對家以晨操的姿態,大破 9 個馬位而回,六次面對司閘起步,仍然未逢敵手! 縱橫 歐 / 美 / 平地 + 障礙賽壇 超過半世紀的資深大馬主米高畢祁利 (Michael Buckley),這套白衫、黑帽的綵衣,相信有朋友尚可認得,九年前左右,正正養出另一匹後來售予卡塔爾 Al Shaqab 陣營的阿聯酋打吡 (二級賽) 冠軍「紐約祝福」,甚至幾乎勝出在聖安烈達上演的育馬者經典;可惜無論有多近磅,多年來總是與一級大賽緣慳半線。養馬,往往都是營役半生,累積得來一番修道,至古稀之年,才遇上匹千里良駒,今次再加上英愛障礙賽壇,其中最傑出的練馬師韓德信 (Nicky Henderson),以及騎手浦彥偉 (Nico De Boinville),當這個組合,返入卓定咸著名的劇院形頭馬欄時,相信無論在場內、抑或電視機旁的觀眾,都會聯想起:如此酷似當年的鴨都拿皇子 + 施素爾爵士,這還不是障礙賽版本的「范高爾」?! 無論如何,此駒沿怎樣的路線部署,訓練到由短欄 (hurdles)「升班」上高欄 (steeplechases),必然是大課題,否則另一匹後起之秀 —— 同日在超霸新星短欄錦標 (Supreme Novices' Hurdle,一級賽) 贏出霸氣的六歲馬「海陸國防」(MARINE NATIONALE) —— 同樣是出道 5 戰 5 捷,亦步奕趨,兩雄相遇,勢所難免!


「憲法山」(CONSTITUTION HILL) 勝出 冠軍短欄挑戰盃 (一級賽) ~ 全場重播 (片段提供:Racing TV)


另外,同日由四歲以上馬女擔綱,4,005 米,10 道障礙物,總獎金 £127,998 英鎊的大衛尼高遜 ~ 雌馬短欄錦標 (一級賽) ... 先有馬王、再有馬后。一度保持出道 16 仗不敗的 #4「金銀花」(HONEYSUCKLE),十二月在愛爾蘭仙宇 (Fairyhouse) 初嘗敗績之後,一輸、再輸,似乎不復當時勇,一早宣佈以今回作謝幕,幸而在老拍檔白惠翠 (Rachel Blackmore) 的出色發揮當下,重拾勝途,生涯 19 仗當中,寫下 17 捷、13 仗為一級大賽榮譽,可算有終之美。


「金銀花」(HONEYSUCKLE) 勝出 大衛尼高遜 ~ 雌馬短欄錦標 (一級賽) ~ 全場重播 (片段提供:Racing TV)


星期三 (15/3/2023)

皇太后冠軍障礙賽

(Queen Mother Champion Chase,一級賽)

五歲以上,草地 3,298m,高欄:13 個,總獎金:£400,000 英鎊


「例牌」喧賓奪主、比卓定咸金盃更矚目的重頭戲 ,戰情卻令人失望。借用從前 Beyond 一首歌名《冷雨夜》,令原本預期的一幕《三雄再遇》,未能兌現。一月在同場上演的「上集」~ 嘉寧宮障礙賽 (一級賽),當時 #6「勁令天」(GREANETEEN,郝寶敦) 居然殺敗 #3「艾驊寶石」(EDWARDSTONE,簡倫) 以及 #4「盈利高明」(ENERGUMENE,杜允彥),爆出 14 倍大冷;轉至今回,卻只得爛路專家「盈利高明」保持水平,鉅額「聰明錢」,亦都即時打入彩池,此駒的注碼,跟陣前雨水鬥「倒」得快,「艾驊寶石」從一起步就差不多「溺斃」於爛地當中,戰至門前四道欄,輪到「勁令天」幾乎落樓、愈墮愈遠,餘下「盈利高明」以無敵姿態,大勝二馬 #1「勁力隊長」(CAPTAIN GUINNESS) 10 個馬位而回 ... 未完的對決、未完的結局,且看四月的安樹國家賽期,三駒會否狹路再逢。


「盈利高明」(ENERGUMENE)

勝出 皇太后冠軍障礙賽 (一級賽) ~ 全場重播 (片段提供:Racing TV)


(Gallant Chief 16/3/2023)


附注:

  1. 七零年代末的英國名駒「雅丹力堤」(ALDANITI),加上主任騎手卓比安 (Bob Champion),一對人、馬,正是幾番錯落,先後分別克服癌症以及斷腳的難關,捲土重來,終於勇奪 1981 年的安樹國家大賽,成為當地家喻戶曉、超越馬壇的勵志經典,其後更搬上大銀幕,拍成電影《飛越人生》(CHAMPION);香港馬會百年紀念之際,曾經在昔日的碧麗宮戲院獻映,收益撥捐香港的癌症基金;而由殿堂巨星 Shirley Bassey 主唱的套電影主題曲 "Sometimes",時至今日,亦已成為安樹國家大賽的主題音樂。







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